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La autenticidad en los restaurantes mexicanos depende de las opiniones de los gerentes y los clientes.

Los alimentos, desde su producción hasta su consumo, son un fuerte símbolo cultural y a menudo son una expresión directa de la identidad del grupo. Según un estudio publicado por Stephen Christ, sociólogo de la Universidad de Missouri, la comida también puede marcar los límites de la cultura, la tradición y la autenticidad. El hecho de que un restaurante mexicano se considere o no «auténtico» es completamente subjetivo; sin embargo, Christ cree que los restaurantes mexicanos auténticos, si bien simbolizan los límites entre las costumbres culturales y étnicas privadas, también funcionan como lugares de exhibición pública de las identidades étnicas y culturales. Añade que los restaurantes mexicano-estadounidenses, si bien afirman ser auténticos, pueden estar conduciendo a la asimilación de la cultura mexicana al estilo de vida estadounidense, lo que podría tener consecuencias para futuros cambios en la política de inmigración.

«El poder de definir algo como auténtico no recae en el dueño del restaurante sino en las manos de consumidores estadounidenses, en su mayoría blancos, que han tenido poca experiencia o conocimiento de la comida mexicana o de los estilos tradicionales de preparación», dijo Christ. «El propietario de un restaurante mexicano puede afirmar que tiene la instalación más auténtica porque su chef es de México o tiene más empleados de México que cualquiera de sus competidores. Pero para el consumidor, la consideración más importante es ‘¿cuánto encaja esta comida con mis expectativas de lo que es la comida mexicana basada en crecer y tener un día de tacos en la escuela secundaria o comer en restaurantes de tacos de comida rápida?'»

En su estudio, Cristo se propuso entender cómo los propietarios, servidores y clientes de los restaurantes mexicanos construyen, preservan y vigilan los límites de la autenticidad en sus interacciones diarias en el trabajo. Los datos para este proyecto se reunieron utilizando tres métodos: observar a los trabajadores y clientes de los restaurantes mexicanos; analizar los menús, anuncios y críticas en línea de los restaurantes; y entrevistar a los propietarios, trabajadores y clientes de los restaurantes mexicanos. Para el estudio, Christ realizó una investigación etnográfica ofreciéndose como voluntario para trabajar en más de una docena de restaurantes mexicanos.

«Los propietarios y el personal de los restaurantes inicialmente sospecharon de mis motivos y me asignaron tareas menores como quitar la nieve de los estacionamientos», dijo Christ. «Pero finalmente superé esas barreras y fui aceptado como miembro de la comunidad. Fui invitado a fiestas privadas en restaurantes, celebraciones religiosas en casas e incluso participé en una liga local de fútbol de restaurantes mexicanos. Este acceso me permitió examinar cómo se logra la autenticidad en una comunidad de inmigrantes mexicanos en el contexto de un restaurante».

Cristo cree que su investigación sobre la autenticidad de los restaurantes también está contribuyendo a la conversación más amplia sobre la inmigración en los EE.UU. y podría dar un contexto más amplio a lo que está ocurriendo con respecto a la situación actual de la inmigración.

«Cuando examinamos la historia de otras comidas étnicas como la pizza y las hamburguesas, revela que se originaron en Europa; sin embargo, estas comidas han sido traídas a la cultura estadounidense dominante», dijo Christ. «Incluso la tarta de manzana vino de una tradición europea, sin embargo estos alimentos se identifican claramente como americanos. Lo mismo ocurre con la comida y la cultura mexicana. Cuando piensas en la asimilación, no son los inmigrantes los que vienen y se absorben en la cultura, sino que se suman a ella, traen sus propias contribuciones y dan forma a la cultura en la que se establecen. Cada elemento y recurso que los restaurantes mexicanos utilizan se relaciona directamente con su potencial económico y su lugar en la formación de la cultura americana, y eso debe ser un elemento clave en la formación de la teoría y las políticas de inmigración».

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